masque de fer1Homme au masque de fer

(L’Homme au masque de fer, gravure anonyme, 1789.)

L’homme au masque de fer est un mystérieux prisonnier
anonyme emprisonné, en France, entre 1669 et 1703, année à
laquelle il meurt. Ses conditions de détention très particulières
(il était forcé de porter un masque ressemblant à un heaume,
le fameux masque de fer)

L’obstination avec laquelle le Roi de France Louis XIV et
ses geôliers voulaient le maintenir dans un isolement total,
la longueur peu commune de son emprisonnement
(trente-quatre ans) et surtout le doute qui plane autour de
son identité (il était connu sous le nom d’Eustache Danger)
et de son motif d’arrestation en font l’un des
plus grands mystères de l’Histoire de France.

Popularisé par des écrivains comme Voltaire et
Alexandre Dumas, il fut aussi un symbole sous la
Révolution française, considéré comme un martyr de
l’Ancien Régime.

Selon certaines versions, Danger s’appellerait en réalité
Dauger. Pour des raisons de commodité, c’est Danger qui
a été repris dans cet article.

Les premières années

En août 1669, Bénigne de Saint-Mars, gouverneur de la
citadelle de Pignerol dans les Alpes, reçoit un nouveau prisonnier,
Eustache Danger, avec pour ordre de le maintenir dans le plus
total isolement, sans aucune communication avec l’extérieur.
Le prisonnier a alors pour compagnon de prison l’ex-surintendant
Nicolas Fouquet, qui vient de perdre les faveurs du roi et d’être
condamné à l’emprisonnement à vie.

Il se lie aussi avec le valet de ce dernier, un certain La Rivière.

En prison, Eustache Danger se lie avec le serviteur de Nicolas
Fouquet, l’ancien surintendant des finances.

masque de fer 2
Au bout de quelques années, Saint-Mars assouplit ses conditions
de détention et autorise Danger à aider la Rivière dans son travail :
il devient donc serviteur de Fouquet. Mais Fouquet meurt en 1680
et Danger voit son régime carcéral durci.

masque de fer 3L’homme au masque de fer
n’avait aucun contact avec l’extérieur.

Changements de prison

Ensuite, Saint-Mars devient gouverneur du château d’Exilles,
dans les Alpes. Il n’amène avec lui que deux prisonniers qu’il
gardait à Pignerol (« les deux de la tour d’en bas » pour
reprendre l’expression du ministre Louvois) : Danger et La
Rivière.

En 1687, Saint-Mars devient cette fois gouverneur de l’île
de Sainte-Marguerite : il n’emmène avec lui que Danger,
La Rivière étant décédé de maladie. Danger a le visage
dissimulé sous un masque de velours fermé par une
armature de fer, ce qui évoque un heaume.

Mort

Le 19 novembre 1703 est enterré dans la plus grande
discrétion un dénommé “Marchioly” au cimetière
Saint-Paul. On sait de lui qu’il était emprisonné à la Bastille.
Il semblerait que cette personne soit Danger, inhumé sous
un faux nom afin de ne pasattirer l’attention.

Pourquoi un masque ?

masque de fer 4Pourquoi donc Saint-Mars a-t-il fait
porter un masque évoquant un heaume
à Danger ?

C’est lors du transfert entre la prison d’Exilles et celle de
Sainte-Marguerite, en 1687, alors que Danger était déjà
détenu depuis 18 ans, que Saint-Mars fait porter un
masque évoquant un heaume à son prisonnier, le fameux
masque de fer.

C’est cette décision étonnante, ainsi que toutes les
précautions prises par le gouverneur pour isoler Danger
du reste du monde, qui a fait la légende du masque de fer.

Danger n’a pas le droit de révéler son identité (on peut
alors supposer que Danger est un faux nom) sous peine
d’être tué sur-le-champ.

Le fait que l’on ne puisse connaître ni son nom, ni son
visage, peut laisser croire qu’il s’agissait d’un prisonnier
important, dont il fallait à tout prix éviter qu’on le
reconnaisse.

C’est sur cette idée que de nombreux romanciers sont
partis pour écrire leur propre version de cette énigme.

Une autre hypothèse moins romanesque, proposée par
l’historien Jean-Christian Petitfils, avance que Saint-Mars,
après avoir perdu son plus fameux
prisonnier Nicolas Fouquet, aurait tenté de retrouver un
peu d’importance en entretenant le « mystère » autour
d’Eustache Danger, en en faisant un énigmatique
“Homme au masque de fer”.

Si cette hypothèse est véridique, alors Danger n’était
autre qu’un prisonnier comme les autres et ne possédait
en réalité pas du tout l’importance qu’on lui a supposée !

Un lourd secret ?

Le ministre Louvois était terrorisé à l’idée
que Danger puisse révéler son secret.

Danger était l’objet d’une grande attention parmi les
grands du royaume de France : l’insistance de Louvois,
qui exige de Saint-Mars que toutes les dispositions soient
prises pour que le mystérieux prisonnier n’ait absolument
aucun contact avec l’extérieur, laissent en effet croire
que Danger détient un secret compromettant qu’il ne
fallait surtout pas qu’il révèle.

Toutefois, Danger ne vécut pas le début de sa détention
dans la solitude totale : il avait en effet pour compagnie
Nicolas Fouquet et La Rivière, aidant le second à servir
le premier.

Danger n’a obtenu l’autorisation de faire ce travail, qui
l’aidait sans doute à combattre l’ennui, que parce les
trois hommes (Fouquet, Danger et La Rivière) étaient
tous trois destinés à ne jamais sortir de prison : ainsi, si
Danger faisait des révélations compromettantes, elles
ne sortiraient jamais de la prison.

Malgré cela, Louvois était terrorisé à l’idée que Danger
puisse malgré tout révéler son secret : il envoya même
une lettre à Fouquet, lui demandant si Eustache avait
révélé « ce à quoi il a été employé ».

C’est donc son secret, peut-être plus que son identité,
qui rendait ce détenu si dangereux. On peut alors se
demander pourquoi Danger n’a pas été directement
exécuté plutôt qu’emprisonné, surtout s’il causait une
telle frayeur aux grands du royaume.

Quelle était son identité ?

masque de fer 5Parmi les nombreuses hypothèses sur la véritable
identité d’Eustache Danger, on peut en trouver une
avançant qu’il serait le frère caché de Louis XIV.

Un des plus grands mystères concernant le prisonnier
était son nom (car Eustache Danger était peut-être un
faux nom). Parmi les nombreuses hypothèses, on peut
trouver :

1) Un frère caché de Louis XIV7, aîné ou cadet voire
même jumeau ou demi-frère selon les versions. Pour
une raison inconnue, Mazarin et Anne d’Autriche
l’auraient écarté et élevé dans un lieu secret. Après
la mort de Mazarin, Louis XIV découvre ce frère et
décide de le faire emprisonner sous un faux nom pour
qu’il n’y ait pas de contestation de son titre de roi.
Cette hypothèse est notamment celle de Voltaire8
et a été popularisée par
Alexandre Dumas dans son roman
Le Vicomte de Bragelonne9.

2) Nicolas Fouquet10, officiellement mort en 1680 :
ce serait en réalité Danger qui serait mort à cette date,
mais le gouverneur aurait fait croire qu’il s’agissait de
Fouquet. Ce complot aurait été orchestré par Colbert
et Louvois, craignant une libération, puis un retour en
grâce de l’ancien surintendant. Il faut préciser que si
l’Homme au masque de fer était bel et bien Fouquet,
ce dernier aurait alors vécu 88 ans, ce qui est peu
probable pour l’époque.

3) Un messager, qui aurait été chargé de transmettre
des messages secrets entre les monarques français et
anglais pour une éventuelle conversion au catholicisme
de Charles II d’Angleterre. Ces négociations auraient pu
déboucher sur des relations plus étroites entre ces deux
nations, habituellement rivales, et auraient été
forcément négatives pour les Provinces-Unies, il fallait
donc qu’elles se déroulent dans le plus grand secret.
Il est donc possible que Danger ait été un de ces messagers
de confiance, détenant nombre d’informations
extrêmement importantes, et qu’il fallait donc empêcher
de parler. Dans ce cas, Eustache Danger était peut-être
son véritable nom.

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