Le nom « Yukon » a été utilisé pour la première fois en 1846 par un commerçant de la Compagnie de la Baie d’Hudson, John Bell, d’après le mot loucheux « Yuchoo » qui signifie « la plus grande rivière ». Le fleuve Yukon vient au cinquième rang pour sa longueur en Amérique du Nord.

Le Yukon a été la première région du Canada à être habitée par l’homme. Les anthropologues pensent que les ancêtres des Amérindiens ont pu s’y installer il y a entre 10 000 et 25 000 ans, venus d’Asie par une bande de terre qui traversait alors la mer de Béring.

À l’époque moderne, les premiers visiteurs européens sont des explorateurs russes qui parcourent la côte au XVIIIe siècle et commercent avec les peuples autochtones. Sir John Franklin mouille au large de la côte arctique du Yukon en 1825 et la Compagnie de la Baie d’Hudson pénètre à l’intérieur des terres dans les années 1840.

Les commerçants américains arrivent après la vente de l’Alaska aux États-Unis par la Russie, en 1867. Avec la découverte d’or près de Dawson City en 1896, le Klondike devient l’une des régions les plus peuplées du nord-ouest canadien. Cet accroissement soudain de la population pendant la ruée vers l’or incite le gouvernement fédéral à donner au Yukon plus de moyens de maîtriser son destin. En 1898, le Yukon est officiellement constitué afin d’asseoir l’autorité du Canada sur le territoire; la Loi sur le Yukon prévoit la nomination d’un commissaire et la création d’une assemblée législative élue.

Quelque 40 ans plus tard, durant la Seconde Guerre mondiale, les États-Unis construisent la route de l’Alaska, ouvrant un nouvel accès terrestre au Yukon. En 1979, le gouvernement canadien inaugure la première route canadienne traversant le cercle arctique, la route Dempster, ouverte en toutes saisons.

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